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  • Protéger le jeune enfant. Enjeux sociaux, politiques et sexués (Belgique, 1890-1940) by Claudine Marissal
  • Pascale Quincy-Lefebvre
Claudine MARISSAL.–Protéger le jeune enfant. Enjeux sociaux, politiques et sexués (Belgique, 1890-1940), Bruxelles, Éditions de l'Université de Bruxelles, 2014, 380 p.

Cet ouvrage est le produit d'une thèse soutenue à l'Université libre de Bruxelles, qui fut récompensée par le prix Suzanne Tassier de l'Académie royale de Belgique. L'enquête est importante et prend en compte de nombreux travaux européens et nord-américains publiés depuis les années 1990.

Dans le cadre de la Belgique mais par le biais d'une histoire très ouverte sur le comparatisme, cette grande spécialiste de l' Œuvre nationale de l'enfance (ONE) décrit le développement d'une couverture sanitaire et sociale au service de la lutte contre la mortalité infantile. Elle en interroge les objectifs et les résultats. Les efforts ont été considérables. Le contexte de la Première Guerre mondiale et de l'après-guerre, alors que la natalité diminue, intensifie l'effort et le réoriente partiellement. Deux prismes sont retenus : la question sociale, la question sexuée, avec une interrogation sur la place des femmes et la relation avec les mouvements féministes.

Le discours et les pratiques sont passés au crible d'une enquête qui mobilise une vaste documentation. Le choix des actions reflète une lecture sociale et culturelle des causes de la mortalité infantile. Dans un cadre libéral, les acteurs privilégient les facteurs individuels et féminins. L'auteure note le peu de démarches exploratoires pour comprendre l'origine du processus morbide et des décès. Philanthropes, professionnels, politiques, la triple alliance pense prévention et mise sur l'éducation des mères. Les initiatives sont variées, mais un modèle s'impose : celui des consultations infantiles. Il présente un triple avantage : moins coûteux que d'autres formes d'interventions, il conforte les rôles sexués et accompagne la médicalisation de la société. [End Page 125] D'autres leviers, à l'exemple des crèches, ne connaissent pas le même développement. À partir de la logique hygiéniste, un système d'encadrement et le contrôle des mères se mettent en place, dont le premier objectif est de diffuser, dans la population, les prescriptions de la puériculture.

Un large consensus permet de comprendre l'essor de nombreuses initiatives destinées aux femmes de tous les milieux sociaux et fondées sur la consultation des nourrissons, sans guère se soucier des conditions de la vie familiale. Avec la Première Guerre mondiale, la société belge tout entière est brutalement plongée dans un système d'assistance. Les efforts consentis en faveur de l'enfance parviennent à empêcher la mortalité infantile de progresser en dépit des conditions de vie très difficiles. L'ONE est fondée dès 1919 pour assurer la pérennité des oeuvres de guerre et favoriser la diffusion de l'hygiène infantile. À la veille de la Seconde Guerre mondiale, consultation du nourrisson et services de surveillance à domicile couvrent le pays. Près de la moitié des jeunes enfants accompagnés de leur mère sont concernés dans un vaste mouvement d'éducation maternelle.

La lutte contre la mortalité infantile est alors un outil de la police des familles et assigne les femmes à la sphère productive. Elle fournit aux médecins une justification de leur pouvoir sur une société soucieuse de contrôler sa population et d'améliorer ses conditions de vie. L'ONE s'adapte aux nouvelles formes d'action sociale qui se développent dans ce contexte. Claudine Marissal note la percée du travail social, tant du côté des savoirs que des pratiques. Ce sont de nouvelles professionnelles, assistantes et infirmière visiteuses de l'enfance, dont l'action redessine les rapports de genre. La transformation s'opère dans une Belgique qui a donné le droit de vote communal aux femmes. La dynamique...

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Additional Information

ISSN
1961-8646
Print ISSN
0027-2671
Pages
pp. 125-126
Launched on MUSE
2018-04-05
Open Access
No
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