Pursuing Costly Reform: The Case of Ecuadorian Natural Resource Management
Abstract

Abstract:

Why do politicians pursue policy reforms to improve government performance when these are perceived to be costly, both materially and politically? Theories based on advanced democracies stress electoral accountability mechanisms rooted in programmatic parties with strong ties to society. Empirically, these are largely absent in less developed democracies, and this often leads to poor public goods provision. To better understand the incentives for local policy reform in developing democracies, we constructed a comprehensive data set of local natural resource management reforms in Ecuador’s cantons during 1997–2008. We find that the presence of “organic” political parties, legitimate participatory decision-making institutions, and high levels of civic engagement increased the incidence of reform. Our findings suggest that even in environments marked by clientelist politics and weak, elite-based party systems, institutions linking politicians with a mobilized civil society (e.g., organic parties and participatory decision-making institutions) can incentivize elected officials to pursue performance-enhancing reforms.

RESUMEN:

¿Por qué los políticos reforman políticas para mejorar el desempeño del gobierno cuando las mismas reformas se perciben a ser costosas, tanto en lo material como políticamente? Las teorías derivadas de las democracias avanzadas enfatizan los mecanismos de rendición de cuentas, basados en elecciones y partidos programáticos con fuertes vínculos a la sociedad. Empíricamente, estas características frecuentemente están ausentes en las democracias menos desarrolladas, lo cual resulta en la falta de provisión de bienes públicos. Para mejor entender los incentivos para reformar políticas públicas a nivel local en democracias menos desarrolladas, construimos una base de datos de reformas de la gestión de los recursos naturales locales en los cantones del Ecuador durante el periodo 1997–2008. La presencia de partidos políticos “orgánicos”, la presencia de instituciones de participación ciudadana y un alto nivel de participación ciudadana aumentaron la incidencia de reformas. Los resultados sugieren que incluso en condiciones marcadas por clientelismo y sistemas débiles de los partidos políticos, instituciones que hacen vínculos entre los políticos y la sociedad civil movilizada—como partidos “orgánicas” e instituciones de participación ciudadana—pueden incentivar a los funcionarios que lleven a cabo reformas.