Abstract

Seeing Like a State (1998), anthropologist James C. Scott’s critique of twentieth-century development and the ideology of “high modernism” that animates it, has shaped the writing of Canadian history, as it has in so many other fields. Environmental historians of Canada, particularly those who study hydroelectric development in the postwar period, have found it especially useful because it links social and environmental change to political power, putting nature at the core of the project of modernization. This article reviews some of that literature to illustrate and critique Scott’s key concepts and arguments. Specifically, it takes issue with Scott’s contention that high modernist development pitted local knowledge against the expertise of the state’s agents. The article also challenges the declensionist narrative offered in the book, which portrays the nature of high modernist change solely in terms of degradation. Finally, it suggests that adopting the very way of seeing that Scott criticizes – an imperial, encompassing, reductive vision – has, and can hold out, the promise for a better kind of development.

L’ouvrage de l’anthropologue James C. Scott Seeing Like a State (1998), dans lequel l’auteur critique le développement ayant marqué le XXe siècle ainsi que l’idéologie de la « modernité avancée » (high modernism) qui l’a animé, a influencé l’historiographie canadienne, comme il a influencé bien d’autres disciplines. Les chercheurs en histoire environnementale du Canada, en particulier ceux qui se sont intéressésà l’aménagement hydroélectrique de l’après-guerre, ont trouvé cette approche particulièrement utile puisqu’elle met en relation les changements sociaux et environnementaux avec le pouvoir politique, mettant plaçant ainsi la nature au cur du projet de modernisation. L’article qui suit offre un survol partiel de cette littérature. Il illustre et critique les concepts et les arguments clés de Scott. Il s’interroge plus particulièrement sur son affirmation voulant que le développement selon la perspective de la modernité avancée ait opposé le savoir local à l’expertise des agents de l’ètat. Il conteste également le récit articulé dans ces ouvrages qui décrit les changements apportés par la modernité selon le seul angle de la dégradation. Il suggère finalement que l’adoption de l’idéologie critiquée par Scott – basée sur une approche impériale, englobante et réductrice – offre la possibilité d’une meilleure forme de développement.

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Additional Information

ISSN
1710-1093
Print ISSN
0008-3755
Pages
pp. 34-58
Launched on MUSE
2016-03-19
Open Access
No
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