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LA PRINCESSE DE CLEVES AND THE MYTH OF COURTLY LOVE JULES BRODY Militat omnis amans, et habet sua castra Cupido: Attice, crede mihi, militat ornnis amans. Ovid, Amores, 1,9, 1-2 I The action of La Princesse de Cleves evolves in a setting almost too splendid to be real. As the first sentence suggests, life at the court of Henri II had reached an exemplary stage of brilliance, never known before and never to be known again: "La magnificence et la galanterie n'ont jamais pam en France avec tant d'iiclat que dans les demieres annres du regne de Henri second.'" This was a Golden Age of courtesy, a privileged era when women were more lovely, men more handsome, nature more bountiful in her production of the courtly species: "lamais cour n'a eu tant de belles personnes et d'hommes admirablement bien faits; et il semblait que la nature eut pris plaisir It placer ce qu'elle donne de plus beau dans les plus grandes princesses et dans les plus grands princes." (242) This place of beauty and pleasure was populated by a "nombre infini de princes et de grands seigneurs d'un merite extraordinaire ." (242) In a milieu where the exceptional is commonplace, where the rare and the incommensurable are the norm, at a court describable only through the massive accumulation of superlatives and a sustained vocabulary of exclusion, even in such a place as this, the young heroine's first appearance managed to create a momentous stir: "II pamt alors une beaute It la cour, qui attira les yeux de tout Ie monde, et l'on doit croire que c'etait une beaute parfaite, puisqu'elle donna de l'admiration dans un lieu ou l'on etait si accoutume It voir de belles personnes." (247) New and more discreet superlatives must be forged to distinguish the special perfections of Mile de Chartres from the routinely extraordinary: "La blancheur de son teint et ses cheveux blonds lui donnaient un eclat que l'on n'a jamais vu qu'it elle." (248) And the Due de Nemours, mirabile Volume xxxvrn, N1,mbeT 2, January 1969 106 JULES BRODY dictu, is the only other character in the story, after the heroine, to command this precise language of exclusion: "Ce qui Ie mettait au-dessus des autres etait une valeur incomparable, et un agrement dans son esprit, dans son visage et dans ses actions que l'on n'a jamais vu qu'a lui seul." (243) Chief among his adornments was "un air dans toute sa personne qui faisait qu'on ne pouvait regarder que lui dans tous les lieux OU il paraissait." (244) Mme de Cleves has only to lay eyes on this transcendentally attractive man in order to know his identity, spontaneously and instinctively: "Elle se touma et vit un homme qu'elle cmt d'abord ne pouvoir etre que M. de Nemours." (261) Just as she, at first Sight, finds him spectacularly different from all other men, Nemours instantly Singles out Mme de Cleves as more perfect even than the Reine Dauphine: "Cette princesse etait d'une parfaite beaute et avait pam telle aux yeux de M. de Nemours avant qu'il allat en Flandre; mais de tout Ie soir, il ne put admirer que Mme de Cleves." (262) As if this first visual encounter were obeying an inalterable symmetry, the Duc and the Princesse, each unique in their species, exert one on the other, simultaneously and reciprocally, the same unsettling effect: "Ce prince etait fait d'une sorte qu'il etait difficile de n'etre pas surpris de Ie voir quand on ne l'avait jamais vu ... Mais il etait difficile aussi de voir Mme de Cleves pour la premiere fois sans avoir un grand etonnement." (261-62) The sight of this surpassingly perfect couple dancing for the first time together could not but arouse a universal "murmure de louanges." (262) As unique counterparts to each other in their respective sexes, Nemours and the Princesse seem all but destined to fall in love: "se voyant souvent et se voyant I'un et l'autre ce qu'il y avait de plus parfait ala cour, il...

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Additional Information

ISSN
1712-5278
Print ISSN
0042-0247
Pages
pp. 105-135
Launched on MUSE
2015-07-01
Open Access
No
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