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'A New History for the New Millennium': Canada: A People's History

From: The Canadian Historical Review
Volume 85, Number 1, March 2004
pp. 85-109 | 10.1353/can.2004.0020

Abstract

In 2000-1, the Canadian Broadcasting Corporation produced the two-volume book Canada: A People's History to accompany the television series of the same name. Although sharing certain affinities with the TV series, the book possessed a distinctive narrative structure that warrants analysis in its own right. In content, its text and images followed in the tradition of nation-building narratives of anglophone Canada, emphasizing the history of European peoples in northern North America from early exploration to the year 1990. In form, the book presented the past as a linear narrative, focusing on the role of major personalities and recurrent confrontations in Canadian history. In figurative terms, the narrative structure drew on biblical models, including treatments of the country's Creation, a Fall, struggles of a chosen people to reach a promised land, battles with demonic adversaries, parables offering instruction to readers, prophecies of a Messiah and his incarnation, restoration, and the country's redemption. In this latest application of typological explanation in Canadian historiography, the traditional nation-state was presented as both the realization of the country's original promise and the means of its future fulfillment. By these means, the book offered history as a path to national salvation.

En 2000-2001, la Société Radio-Canada a produit Le Canada: une histoire populaire, l'ouvrage en deux tomes qui accompagnait sa série d'émissions télévisées du même nom. Mais si le livre a eu certaines affinités avec la série télévisée, il n'en possédait pas moins sa propre structure narrative, qui mérite une analyse distincte. En ce qui concerne le contenu littéral, texte et images se conformaient à la tradition des discours du Canada anglophone sur l'édification du pays, soulignant l'histoire des peuples européens dans l'Amérique du Nord septentrionale depuis les débuts de l'exploration jusqu'en 1990. Quant à sa forme, le livre présentait le passé comme un récit linéaire, se concentrant sur le rôle des grands personnages et sur les affrontements répétés dans l'histoire du Canada. Au sens figuré, la structure narrative s'inspirait des modèles bibliques, y compris les thèmes de la genèse du pays, de la chute, de la lutte d'un peuple élu pour atteindre une terre promise, des batailles avec des adversaires démoniaques, des paraboles offrant un enseignement théorique aux lecteurs, des prophéties d'un messie ainsi que son incarnation, de la restauration, et de la rédemption du pays. Dans cette dernière application de l'explication typologique dans l'historiographie canadienne, l'État-nation traditionnel était présenté à la fois comme la concrétisation de la promesse originelle du pays, et comme le potentiel de sa réalisation future. De cette façon, le livre présentait l'histoire comme une voie menant au salut de la nation.



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