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149 Emotional Geographies Watteau and the Fate of Women MARY D. SHERIFF Car la peinture doit être regardée comme un long pèlerinage où l’on voit dans le cours du voyage plusieurs chose capables d’entretenir agréablement notre esprit pour quelque temps. —Roger de Piles, Cours de peinture par principes, 1709 Nowhere has the representation of love been seen as more ubiquitous than in eighteenth-century French art. Venus and Cupid have long been hailed as the titular deities of the rococo, with Cythera as their favored site. Whether it be the loves of the gods, the seductions of gallant suitors, the clumsy grappling of country boys, or the king’s infatuation with his mistress, the visual arts of eighteenth-century France seem to celebrate love with neither nuance nor shadow. Yet this is hardly the case. Take, for example, Nicolas Vleughels’s image of Love’s kingdom, which introduced canto 9 of Voltaire’s Henriade in the 1728 first edition (fig. 1). When Voltaire dictated what the illustration was to show, he prescribed: “L’amour sur un trône couché entre des fleurs; des nymphes et des furies autour de lui, la discorde tenant dans ses mains; deux flambeaux; la tête couverte de serpents parlant à l’amour, qui l’écoute en souriant. Plus loin un jardin où l’on voit deux amants couchés sous un berceau; derrière eux un guerrier qui paraît plein d’indignation.”1 Despite Voltaire’s explicit instructions, the artist did not follow directions exactly. We see the Age of Gold represented in the landscape visible through an archway that divides it from the foreground scene, and there he places both the couple and the warrior gesticulating his scorn. But Vleughels embellishes the scene of Cupid’s lair, adding elements from the larger description the text offers. In the immediate foreground we see a group of figures, including those made languorous by the music of love and the mistresses celebrating their shame and vaunting their weakness. Behind them is the throne of Love surrounded by negative emotions and approached by Discord : “Quel spectacle funeste épouvante des yeux! / . . . / Les plaintes, les dégouts; l’impudence; la peur; / Font de ce beau séjour un séjour plein Mary D. Sheriff 150 d’horreur. / La sombre jalousie, au teinte pâle & livide; / Suit d’un pied chancelant le soupçon qui la guide: / La haine, & le couroux répandant leur venin, Marchent devant ses pas un poignard à la main.”2 This vision of love was certainly known to the artists of eighteenthcentury France. In his 1721 Discours prononcez dans les Conferences de Figure 1. Canto 9, Discord descending into the Realm of Love, Edmé Jeaurat after Nicolas Vleughels, 1728, etching and engraving. (Museum of Fine Arts, Boston, William A. Sargent Collection, bequest of William A. Sargent, 37.2398; photograph© 2017 Museum of Fine Arts) Emotional Geographies 151 l’Académie Royale, Antoine Coypel took up the question of representing the passions. His commentary on love is as much a warning as a lesson in how best to represent the emotion. The love that grabs his attention is concupiscence , that is, lust, love’s most dangerous form. He first describes how “un amant passionné aux pieds de sa Maîtresse, dans une idolâtrie qui l’attache à elle, oublie le Ciel & les Terres, & s’oublie dans ce moment lui-même,” and observes that “le Coeur toujours ingénieux à se tromper, trouve de faux pretexts pour s’affaiblir lui-même & refuse d’entendre la voix importune de la raison. . . . La première blessure que l’amour fait naître dans une âme est presqu’incroyable, l’on se flatte quelquefois que la raison pourra la combattre , & c’est dans ce même instant qu’il sçait vaincre & triompher sans même qu’on s’en appercoive.”3 Love, he admits, is accompanied by the Graces, Amusements, Laughter, Enjoyment, and Pleasure. But continuing, Coypel reminds students that love can lead them to les précipices les plus dangereux. Il faut encore ajouter que si l’amour dans sa naissance paraît n’avoir rien que d’aimable, à mesure qu’il croît & qu’il s’aggrandit, il abuse de ses forces; non-seulement il règne dans les coeurs en superbe Tyran, mais il y entretient encore des guerres cruelles & secrètes; son aveuglement furieux le porte même jusqu’à troubler son empire par toutes les passions qui le suivent & qui l’environnent, les désirs inquiet, la crainte...

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Additional Information

ISBN
9780813940762
MARC Record
OCLC
1020790707
Pages
316
Launched on MUSE
2018-05-16
Language
English
Open Access
No
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