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Black Women and State-Sanctioned Violence: A History of Victimization and Exclusion
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Black Women and StateSanctioned Violence: A History of Victimization and Exclusion Breea C. Willingham Abstract: Black women and girls continue to battle the intersecting oppressions of race, gender, and justice while living in a society that routinely derogates them, and while being victimized by a criminal justice system was never designed to protect them. This is most evident in their experiences as victims of police violence, including being beaten, raped, or shot to death. This state-sanctioned violence continues decades after the legal end of slavery, and it characterizes the sustained impact race and gender has on black women’s experiences with the criminal justice system. This article examines the violence black women have historically endured as subjects of terror or objects for white men, and how this violence is perpetuated in the same way today through interactions with police. I argue that the contemporary state-sanctioned violence black women and girls experience is a manifestation of their continued victimization, dehumanization, and social exclusion, and is a function of the systemic racism that permeates the American criminal injustice system. Keywords: black women, police violence, race, gender and criminal justice, state-sanctioned violence Résumé : Les femmes et les filles noires luttent continuellement contre l’oppression combinée qu’elles subissent à cause de leur race, de leur genre et du système de justice, dans une société qui les rabaisse constamment et où elles sont victimes d’un système de justice pénale qui n’a jamais été conçu pour les protéger. Cela apparait avec le plus d’évidence dans leur expérience particulière de la violence policière, qui comprend les volées de coups, le viol et l’exécution par balle. Cette violence sanctionnée par l’État a toujours cours, des dizaines d’années après que l’esclavage soit devenu illégal, et elle est caractéristique de l’impact durable que la race et le genre ont sur l’expérience des femmes noires dans le système de justice pénale. Cet article examine la violence endurée dans l’histoire par les femmes 6 Canadian Review of American Studies/Revue canadienne d’études américaines ahead of print article doi: 10.3138/cras.2017.018 This ahead of print version may differ slightly from the final published version. noires, sujettes à la terreur imposée par les hommes blancs ou chosifiées par eux, et la façon dont cette violence est perpétuée de la même manière aujourd’hui dans leurs interactions avec la police. Je soutiens que la violence contemporaine sanctionnée par l’État dont sont victimes les femmes et les filles noires est une manifestation de leur transformation en victime, de la déshumanisation et de l’exclusion sociale qui les touchent sans relâche, et qu’elle est une fonction du racisme omniprésent dans le système d’injustice criminel des États-Unis. Mots clés : femmes noires, violence policière, race, genre et justice criminelle, violence sanctionnée par l’État In her 1933 address to the Chicago Women’s Federation, Mary McLeod Bethune said the following of black women: ‘‘One hundred years ago, she was the most pathetic figure on the American continent . She was not a person . . . but a thing whose personality had no claim to the respect of mankind’’ (quoted in Lerner 580). Eightyfour years later, Bethune’s quote is still relevant. The relationship between society and black women has always been a violent one grounded in a history of gendered injustices against black women’s bodies. Whether black girls and women are being slammed to the ground or manhandled by police, thrown in jail and found dead in a cell, the criminal justice system has repeatedly shown that it has no regard for the black female body. Black women and girls continue to battle the intersecting oppressions of race, gender, and justice while living in a society that routinely derogates them. The contemporary state violence perpetrated against black women and girls is rooted in the enforcement of such historical statesanctioned practices as slave codes...


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