Folk Classification and Capability Assessment of Soils in Two Highland Guatemalan Municipios
Abstract

Fieldwork involving the elicitation of folk classification and capability assessments of soils was conducted in seven small communities within the Guatemalan highlands, with the original goal of searching for complementarities between scientific and folk soil classification systems. While locals' classification of soils share certain commonalities with scientific classification systems, they differ in at least two aspects: 1) Unlike soil classification systems such as Soil Taxonomy, local classification does not display exclusive relations of taxonomic membership; and 2) local soil classification reflects greater concern with managing soils for crop production than with natural processes of soil landscape development. However, local farmers are aware of soil-landscape-plant relationships that impact soil suitability for crop production. This awareness is best exemplified through an explanation of the criteria that peasant farmers in this highland tropical setting use when applying concepts of "hot" and "cold" to assess soil productivity. An analysis of farmer explanations of the criteria that they use when referring to a particular soil as being "hot" or "cold" indicates the ecological sophistication of local concepts of soil-landscape-plant relationships among both indigenous (Kaqchikel Maya) and non-indigenous (Ladino) peasant farmers within the Guatemalan highlands.

El trabajo de campo para elicitar la clasificación popular y una evaluación de la capacidad de suelos fue conducido en siete pequeñas comunidades dentro de la sierra guatemalteca, con el propósito original de buscar las complementaridades entre los sistemas de clasificación científica y popular. Mientras la clasificación de los campesinos de las localidades comparte algunos aspectos comunes con el sistema científico, hay por lo menos dos diferencias: 1) a diferencia de los sistemas de clasificación como la taxonomía de suelos, la clasificación popular no muestra relaciones exclusivas de membresía taxonómica; y 2) la clasificación popular refleja más preocupación por el manejo de los suelos para la producción que por los procesos naturales de desarrollo del suelo. Sin embargo, los campesinos son concientes de la relación suelo-plantas con impacto en la conveniencia del suelo para producción. Esta conciencia está mejor ejemplificada a través de la explicación de los criterios que campesinos utilizan en este contexto de la sierra tropical cuando ellos aplican los conceptos de "caliente" y "frio" en la evaluación de la productividad del suelo. Esto indica una sofisticación de conceptos locales de las relaciones entre suelos y plantas tanto dentro el grupo indígeno (Kaqchikel Maya), como del grupo no-indígeno (Ladino).